1966 trafen sich zwei junge schwarze Männer, Huey Newton und Bobby Seale, auf dem Campus des Merritt College in Oakland, Kalifornien. Als sie herausfanden, dass sie sich gegenseitig mit der Brutalität, Armut und Repression der Polizei, die Schwarze in der Gemeinde Oakland erlitten hatten, teilten, gründeten sie eine Organisation, um sich zu wehren. Sie nannten ihre neue Organisation die Black Panther Party für Selbstverteidigung. Es unterschied sich von anderen schwarzen Menschenrechtsgruppen der Zeit, die fast alle gewaltlos waren, indem sie sich für die bewaffnete Verteidigung und die Unabhängigkeit der amerikanischen Schwarzen einsetzten. Newton und Seale glaubten, dass die gewaltfreien Traditionen von Führern wie Martin Luther King Jr. sich zu Unrecht auf die Integration von Weißen und Schwarzen konzentrierten. Diese Integration, so glaubten sie, beruhte darauf, Weißen zu beweisen, dass Schwarze gut genug, intelligent genug und sogar menschlich genug waren, um “Gleichheit” zu verdienen. Seale und Newton lehnten diesen Gedanken ab und argumentierten, dass Schwarze sich stattdessen darauf konzentrieren sollten, die politische und finanzielle Diskrepanz zwischen Weißen und Schwarzen zu korrigieren. Zu diesem Zweck marschierte Bobby Seale zusammen mit einer kleinen Gruppe vollbewaffneter Anhänger über die Legislative des kalifornischen Staates im Mai 1967, um gegen ein Waffenkontrollgesetz zu protestieren, das die Fähigkeit der Schwarzen, sich gegen die Brutalität der Polizei und der Regierung zu bewaffnen, beschränkt. Diese kühne Tat, zusammen mit der Verhaftung von Huey Newton im Oktober wegen des angeblichen Mordes an einem Polizisten, trieb die Partei auf die nationale Bühne. Die Partei benannte sich in Black Panther Party um und neue Zweigstellen begannen sich im ganzen Land zu bilden. Bald hatten die Panther ihre eigene Zeitung, herausgegeben von Eldridge Cleaver, dem Informationsminister der Partei. In ihm und in anderen Formen des etablierten Medienapparats einschließlich des Fernsehens perfektionierten die Panther, was eine sehr mächtige Propagandamaschine werden würde. Diese Maschine verbreitete die sozialistischen und nationalistischen Botschaften der Partei sehr stark, so sehr, dass trotz des Niedergangs der Partei vor fast drei Jahrzehnten die geballte Faust heute noch ein machtvolles Symbol ist.

Die sozialistischen Tendenzen der Partei waren sehr wichtig für die Schaffung ihres Zehn-Punkte-Programms, einer Liste von Forderungen, die im Grunde von der Regierung gefordert wurden. Das Programm fordert unter anderem ein Ende des Vietnamkrieges, kostenlose Gesundheitsversorgung, Unterkunft, Vollbeschäftigung und die Zahlung von Reparationszahlungen, die nach dem Bürgerkrieg versprochen wurden. Diese äußerst ehrgeizige Liste von Forderungen repräsentierte all die Dinge, die die Partei den Schwarzen von der Regierung verdiente, schien aber fast mehr für die Auflösung der Regierung zu rufen, da die Forderungen wahrscheinlich mehr sind als das, was eine Regierung, die keine sozialistische ist , könnte erreichen. Da die US-Regierung nicht daran interessiert war, irgendwelche Forderungen des Panthers zu erfüllen, beschlossen sie im Geiste der Eigenständigkeit, der schwarzen Gemeinschaft einige der Programme selbst zur Verfügung zu stellen. Die sogenannten “Survival Programme” der Black Panthers waren basisdemokratische Bemühungen, die Probleme der Schwarzen zu lösen. Dazu gehörten bahnbrechende Programme wie kostenloses Frühstück für innerstädtische Kinder, kostenlose Kleidung, Gesundheitskliniken, Mietermieten, und Kampagnen für die Kontrolle der Gemeinschaft von Schulen, Polizei, Schusswaffen und Drogengewalt. Sie bildeten auch die Befreiungsschule für Grundschulkinder und das erste Krankenhausprogramm, das sich mit der Sichelzellenanämie befasste, einer Krankheit, die schwarze Kinder unverhältnismäßig betrifft. Der Sozialismus der Partei, zusammen mit seiner Agenda der bewaffneten Selbstverteidigung, verursachte J. Edgar Hoover, um es als “die größte Bedrohung für die innere Sicherheit Amerikas” zu bezeichnen. Er startete ein Counter-Intelligence-Programm namens COINTEL PRO, um die Panthers mit verschiedenen Mitteln zu zerstören. Dazu gehörte das Ausstoßen von internen Meinungsverschiedenheiten innerhalb der Partei durch verdeckte Aktivisten, das Schmieden von Dokumenten, das Ermorden von Mitgliedern bei Razzien in Parteibüros und Residenzen und die Inhaftierung der Parteiführung, einschließlich Huey und Seale. Das FBI setzte sogar die Black Panthers durch Spione und gefälschte Briefe gegen andere schwarze nationalistische Gruppen wie die USA (United Slaves) und eine schwarze Bande namens Blackstone Rangers ein. Diese Gruppen, obwohl sie ähnliche Probleme und Ziele hatten, würden sich in gewalttätigen Auseinandersetzungen gegenseitig umbringen und in der Tat zwei Fliegen mit einer Klappe für COINTEL PRO töten.

Diese internen und externen Kämpfe in den späten 1960er und frühen 1970er Jahren, zusammen mit dem späteren Fokus auf die Installation von Mitgliedern der Partei in Oakland politisches Amt, führte zu dem allmählichen Rückgang und Tod der Partei bis 1980. Das Vermächtnis der Partei lebt weitgehend von der Wirkung auf soziale Programme. Beschämt durch den Erfolg der kostenlosen Frühstücksprogramme übernahm die US-Regierung die Kontrolle über diese Programme und erweiterte Programme, die armen städtischen Kindern zugute kommen. Die Regierung hat sogar damit begonnen, Forschungen zur Sichelzellenanämie zu finanzieren. Obwohl die Forderungen des Zehn-Punkte-Programms nie erfüllt wurden, halfen die Black Panthers, die Regierung zu einer umfassenderen Behandlung der negativen Auswirkungen der Armut anzuregen und zeigten, wie mächtig kleine revolutionäre Gruppen in den USA sein konnten

Beth Schelle ist eine Bildungs-Video-Beraterin für die historische Filmgesellschaft Quality Information Publishers, die unter http://www.qualityinformationpublishers.com eine Bibliothek historischer Film- und Videosammlungen unterhält. Interessierte können sich Filme über die Geschichte der Black Panthers ansehen die Online-Bibliothek des Unternehmens.